Gobiernos locales asumen alimentación infantil mientras crece indignación

THE GUARDIAN — SÁBADO, 24 DE OCTUBRE DE 2020

Campaña de estrella del fútbol Marcus Rashford recibe apoyos en toda Inglaterra después de que Gobierno votara en su contra

Decenas de ayuntamientos se han comprometido a alimentar a niños desfavorecidos durante las vacaciones escolares, uniéndose a una ola de apoyo público a una campaña liderada por el jugador del Manchester United y del seleccionado inglés de fútbol Marcus Rashford.

En medio de la creciente indignación por la negativa del Gobierno a extender las comidas escolares gratuitas en Inglaterra la próxima semana, los ayuntamientos de Kensington & Chelsea — controlado por los conservadores — y el de Birmingham, el mayor gobierno local de Reino Unido, se encuentran entre los que han intervenido para salvar la situación.

Una oleada de cafés, empresas, organizaciones benéficas y grupos comunitarios también dijeron que donarán alimentos durante el half-term [vacaciones de medio curso escolar] de la próxima semana y las vacaciones de Navidad, inspirados por la campaña de Rashford para acabar con la pobreza alimentaria infantil.

La cuenta de Twitter del joven de 22 años mostraba la avalancha de ofertas de ayuda en medio de la crisis económica causada por la pandemia de Covid. Su petición para implementar una estrategia alimentaria nacional tenía más de 500.000 firmas el viernes por la noche.

Se entiende que el Gobierno se está preparando para un retroceso parcial en medio de la disputa, expandiendo el acceso de los niños a clubes de actividades vacacionales, que incluyen las comidas.

A pesar de ello, fuentes de gobierno local dijeron a The Guardian que el Tesoro estaba retrasando los planes antes de su revisión de gastos. El año pasado, unos 50.000 niños desfavorecidos utilizaron las actividades navideñas y el plan de alimentación en solo 17 autoridades locales.

Cifras oficiales de principios de este año mostraron que 1,4 millones de niños desfavorecidos eran elegibles para recibir comidas escolares gratuitas en Inglaterra. Se estima que ese número ha aumentado en cientos de miles desde el brote de coronavirus, y ahora puede estar más cerca de los 2 millones.

En el verano, luego de una campaña anterior del mismo Rashford — quien mencionó haberse beneficiado de comidas escolares gratuitas cuando era niño en Manchester — el Gobierno cambió de dirección y acordó proporcionar cupones de £15 por semana para garantizar que los niños no pasaran hambre durante las vacaciones.

Al haberse reabierto las escuelas desde entonces, una moción para repetir la medida fue rechazada en la Cámara de los Comunes el miércoles, a pesar de la precaria economía y el aumento del desempleo. El jueves, el canciller Rishi Sunak dio a conocer un paquete de miles de millones de libras esterlinas, para apoyar a empresas y trabajadores mal pagados durante la crisis.

A solo días del final, Inglaterra será la única entre las naciones integrantes de Reino Unido que no extienda el apoyo a las comidas escolares gratuitas durante las vacaciones de medio curso. Escocia y Gales se han comprometido a ofrecer comidas gratuitas durante Navidad y Pascua también.

Robert Halfon — presidente conservador del comité de educación del Parlamento — instó a los ministros a reunirse con Rashford y el grupo de trabajo sobre pobreza alimentaria infantil para discutir soluciones al hambre de la niñez.

“Lo que el Gobierno debería hacer es sentarse con Marcus Rashford y el grupo de trabajo … hay gente como Henry Dimbleby [cofundador de la cadena de restaurantes Leon] y algunas de las grandes empresas de alimentos, y diseñar para Navidad un plan a largo plazo para combatir el hambre alimentario infantil,” afirmó el legislador.

Halfon fue uno de los cinco parlamentarios conservadores que votaron a favor de la moción laborista y dijo que apoyaba una mayor provisión de clubes de desayuno, financiados a través del impuesto al azúcar de £340 millones.

“Si el Gobierno quiere verlo en términos de costo-beneficio y rendimiento para los contribuyentes, los clubes de desayuno son una obviedad. Si un niño recibe un desayuno regular, aumenta su rendimiento hasta en dos GCSE más y la asistencia aumenta,” dijo Halfon.

Si bien casi 40 ayuntamientos administrados por los laboristas se apresuraron a establecer planes de alimentos a tiempo para medio curso a raíz de la votación parlamentaria de esta semana, la mayoría de los consejos conservadores se mostraron contrarios a unirse a la campaña, en parte por motivos de costes y porque el problema estaba en peligro de convertirse, como dijo una fuente, en ‘política partidaria’.

El distrito londinense de Kensington & Chelsea destacó como caso atípico, prometiendo vales de comida de £15 durante el half-term para sus 3.300 niños locales elegibles para comidas escolares gratuitas. El concejal Josh Rendall, miembro principal de servicios para la familia y los niños, dijo: “Esta no es una solución a largo plazo, pero este es un año excepcional y sabemos que ha sido difícil para muchas familias.”

Essex — concejo que controlan los conservadores — se convirtió en el primer ayuntamiento del condado en apoyar a Rashford, anunciando la expansión de un programa de hambre navideña y un fondo de emergencia para los bancos de alimentos que enfrentan una mayor demanda. Sin embargo, no llegó a prometer su apoyo para todos los niños registrados en el programa de comidas escolares gratuitas.

Muchos ayuntamientos parecían estar echando mano de reservas a pesar de las presiones financieras, barajando efectivo entre presupuestos o utilizando los remanentes de su parte de un fondo de dificultades de £63 millones establecido por el Gobierno a principios de este año para pagar los planes.

El concejo de Lewisham — administrado por los laboristas en el sur de Londres, donde ha habido un aumento del 13% en las inscripciones para comidas escolares gratuitas desde marzo — se comprometió a usar £19.000 de su colecta vacacional para paquetes de almuerzo financiados con fondos ciudadanos para proporcionar comidas a 12.500 niños de la localidad.

Nick Forbes — jefe del ayuntamiento de Newcastle y líder del grupo laborista de la Asociación de Gobiernos Locales — dijo: “Nunca se debe dejar que los niños pasen hambre. El hecho de que este Gobierno conservador no pueda ver eso demuestra que ha perdido completamente su brújula moral.”

“Han desperdiciado millones en consultores bien pagados y han dado miles de millones a [la empresa] Serco para ejecutar un sistema de prueba y rastreo que no funciona, pero trazan el límite al usar una pequeña fracción de eso para evitar que los niños pasen hambre este half-term. Es repugnante.”

El jefe del concejo de Barnsley, Sir Stephen Houghton, dijo: “No podemos poner en funcionamiento un sistema de cupones en esta etapa tardía, pero nos aseguraremos de que las familias locales que reciben comidas escolares gratuitas obtengan dinero durante la próxima semana. Y como el Gobierno ha dicho que no va a hacer nada, vamos a empezar a prepararnos para las vacaciones de Navidad.”

El ayuntamiento de Birmingham también se comprometió a proporcionar vales de comida a los 61.000 niños elegibles dentro de la ciudad.

Downing Street se ha negado repetidamente a elogiar a las empresas o ayuntamientos que han ofrecido comidas gratuitas a los niños desfavorecidos durante el half-term, y solo ha dicho que no cree que las comidas escolares gratuitas sean necesarias fuera del curso escolar.

“Como hemos establecido antes, ahora estamos en una posición diferente, con las escuelas nuevamente abiertas para todos y la gran mayoría de los alumnos nuevamente en la escuela,” dijo un portavoz de la oficina de Boris Johnson. “Como ha dicho el primer ministro, las comidas escolares gratuitas continuarán durante el período lectivo, y él quiere continuar apoyando a las familias durante la crisis, para que tengan efectivo disponible para alimentar a los niños cuando lo necesiten.”

Presionado sobre si el Gobierno apoyó tales ofertas, o creía que no eran un buen uso del dinero, el portavoz se negó a declarar. “Estamos en una posición diferente ahora, con las escuelas nuevamente abiertas. Pero hemos hecho mucho para asegurarnos de que los más vulnerables de nuestra sociedad estén protegidos,” dijo. “Si bien las escuelas continúan desempeñando un papel integral en la comunidad, no les corresponde proporcionar alimentos a los alumnos con regularidad durante las vacaciones escolares.”


‘Inevitable’ cancelación masiva de cirugías en el NHS este invierno

Las cancelaciones masivas de operaciones de rutina en Inglaterra son inevitables este otoño e invierno, a pesar de una disposición del NHS de que los hospitales no interrumpan nuevamente la atención normal, han dicho autoridades médicas.

Organizaciones que representan a los médicos de primera línea como la Asociación Médica Británica (BMA) también han criticado a NHS England por ordenar a los hospitales que brinden niveles “casi normales” de atención diferente a la de Covid en la segunda ola de la pandemia, y han exigido que se dejen sin efecto las multas por no cumplir con los objetivos.

Ingresos masivos de pacientes con Covid-19 han llevado a que las operaciones planificadas se cancelen o pospongan en al menos siete complejos hospitalarios. El viernes, tres centros hospitalarios de South Yorkshire pospusieron cualquier cirugía no urgente, un día después de que los hospitales de la Universidad de Nottingham hicieran lo propio.

Fuentes reportan que los hospitales de Rotherham, Doncaster y Barnsley estaban cancelando “pequeñas cantidades” de cirugías electivas y citas para pacientes ambulatorios que involucran condiciones no urgentes.

“Las situación es muy, muy difícil en este momento, muy desafiante en este momento. Parece un acto diario de malabarismo,” dijo un funcionario del South Yorkshire NHS. “El problema es tanto el número creciente de pacientes que ingresan al hospital con Covid, como el número de empleados que tenemos enfermos debido al Covid, ya sea porque ellos mismos están enfermos o porque alguien en su hogar tiene síntomas, por lo que se están autoaislando.”

En un memorando para el personal al que ha tenido acceso The Guardian, el director de operaciones del hospital de Rotherham, George Briggs, dijo: “Hemos tomado la decisión de cancelar todas las [cirugías] optativas, excepto casos urgentes y de cáncer.” Briggs dijo que la enfermedad del personal por Covid-19 “ha alcanzado un récord en los últimos días”.


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