Asesor científico se enfrenta a Johnson por ‘radical’ vuelta a clases

THE GUARDIAN — SÁBADO, 20 DE FEBRERO DE 2021

Rumores de ‘descontento’ de director médico del Gobierno con planes de retorno total a las escuelas el 8 de marzo

Las esperanzas de Boris Johnson de reabrir ‘radicalmente’ las escuelas ha generado una seria disputa al interior del Gobierno, al haber encontrado la resistencia del profesor Chris Whitty.

El director médico británico se habría mostrado reacio a poner su nombre en una muestra pública de apoyo a dicha política esta semana. Fuentes educativas habían informado a The Guardian que Whitty estaba “muy descontento” con la idea de que 10 millones de niños y el personal regresaran a las escuelas en Inglaterra el 8 de marzo, aunque el Gobierno lo negó e insistió en que Whitty no se oponía a que ninguna de las opciones fuera discutida.

El lunes, el primer ministro británico anunciará la hoja de ruta del Gobierno para levantar las restricciones nacionales de confinamiento vigentes desde principios de año. Si bien los ministros se han comprometido públicamente a reabrir las escuelas “a partir” del 8 de marzo en lugar de que todos los alumnos regresen en esa fecha, se dice que el Número 10 de Downing Street [la oficina del primer ministro británico] está planeando un regreso generalizado para todos los grupos etarios.

A pesar de ello hay creciente preocupación entre las autoridades escolares, que esperaban un retorno gradual — especialmente en las escuelas secundarias — para permitir que se administren pruebas de Covid constantemente. Actualmente, las escuelas están abiertas solo para alumnos vulnerables y los hijos de trabajadores esenciales.

Se entiende que ministros, legisladores de alto nivel e incluso secretarios permanentes han intentado convencer a Whitty de que necesita hacer una declaración pública de apoyo a la política para tranquilizar a padres y maestros sobre la seguridad. Sin embargo, hasta ahora no ha brindado un respaldo que pueda ser incluido en los materiales para los medios de comunicación que se distribuirán antes del anuncio del lunes, dijeron las fuentes.

Whitty ha ofrecido, más bien, un apoyo descrito como “tibio”, y se espera que diga que depende de los políticos hacer la última llamada sobre el calendario de reaperturas de las escuelas.

Una fuente de educación dijo que creían que la disputa podría resolverse, y agregó: “El Número 10 presentará una formulación de palabras con las que Whitty pueda estar de acuerdo.”

Un portavoz del Gobierno dijo que las afirmaciones eran “categóricamente falsas”, y agregó: “Sabemos que las escuelas, los padres y los alumnos necesitan claridad sobre los planes lo antes posible, por lo que nos hemos comprometido a avisarles con dos semanas de antelación para que se preparen […] a regresar a partir del 8 de marzo como muy pronto.” Una fuente del Número 10 dijo que los consejos del [grupo asesor científico] Sage sobre la hoja de ruta se publicarán “después del evento”.

Si bien aún se está estudiando la propagación del virus en las escuelas, los datos provisionales del estudio React-1 de esta semana revelaron que, si bien los contagios por Covid habían disminuido en dos tercios, eran más prevalentes entre las personas de 5 a 12 años y de 18 a 24 años. Los investigadores sugieren que esto podría deberse a una proporción significativa de alumnos de primaria que todavía están en las aulas durante el confinamiento.

Al igual que el plan del año pasado para levantar el confinamiento, se espera que la hoja de ruta de Johnson del lunes describa las fechas más próximas en las que varios sectores de la economía podrían reabrirse si los datos del coronavirus lo permiten, con una advertencia de que podrían aplazarse si la situación se deteriora. “Si necesitamos mover las cosas hacia la derecha debido a nuestra evaluación de la pandemia, entonces es posible que tengamos que hacerlo,” dijo una fuente de Downing Street.

El primer ministro ha enfatizado repetidamente que las escuelas serán lo primero en reabrir, y se espera que sigan los minoristas no esenciales y la hostelería. Los ministros también están ansiosos por hacer una pausa después de que los niños regresen a las aulas para permitir que se evalúe el impacto en la propagación del virus.

Sin embargo, es poco probable que haya buenas noticias sólidas para las familias que esperan reservar sus vacaciones de verano en el extranjero en el documento que acompaña al anuncio, ya que Johnson y el ministro de sanidad Matt Hancock todavía quieren monitorear la aparición de variantes antes de levantar las restricciones a los viajes al extranjero.

Después de la hoja de ruta de Johnson el canciller Rishi Sunak, por su parte, presentará un presupuesto el 3 de marzo que se espera amplíe las medidas de apoyo empresarial — que terminan a finales de mes. Fuentes gubernamentales dijeron que Sunak se está preparando finalmente para anunciar una extensión temporal del aumento de £20 semanales al crédito universal (UC) dentro del presupuesto.

Activistas contra la pobreza como el seleccionado inglés Marcus Rashford han pedido que se extienda la iniciativa pero Sunak se muestra reacio a hacerla permanente, lo que hace probable una extensión de 6 meses.

Johnson ha estado bajo intensa presión de su partido para garantizar que todas las escuelas vuelvan a abrir tan pronto como sea posible, y las preocupaciones sobre el problema se extienden mucho más allá de la presión que hace el grupo de bancada conservador Covid Recovery Group.

Tres parlamentarios — el presidente del comité selecto de educación Robert Halfon, el exministro de sanidad Steve Brine y la parlamentaria liberal-demócrata Munira Wilson — han programado un debate en segundo plano el jueves sobre el “plan de recuperación de Covid” para las escuelas, que podría convertirse en un foco de críticas al primer ministro si creen que no está por la labor de reabrir. Algunos colegas creen que Johnson es “prisionero” de sus cautelosos asesores científicos.

La hoja de ruta para Inglaterra se finalizará el domingo en una reunión del comité gubernamental de estrategia contra la Covid. Luego el Gabinete completo lo refrendará, probablemente el lunes por la mañana, antes de que Johnson lo anuncie en la Cámara de los Comunes alrededor de las 3.30 de la tarde. Más tarde presidirá una conferencia de prensa en Downing Street, donde se espera que le acompañen Whitty y el asesor científico en jefe Patrick Vallance.

La presión sobre Whitty para que respalde fervientemente un retorno ‘radical’ de los escolares se produce luego de que autoridades educativas y sindicatos emitieron una rara declaración conjunta, advirtiendo que las escuelas no deberían reabrir a menos que la evidencia científica sea inequívoca.

La declaración advierte: “Nos preocupa cada vez más que el Gobierno esté dispuesto a ordenar el regreso completo de todos los alumnos el lunes 8 de marzo en Inglaterra. Esto parece un imprudente curso de acción. Podría desencadenar otro aumento en los contagios de Covid, prolongar la interrupción de la educación y arriesgar a que el progreso logrado con tanto esfuerzo en la supresión del virus durante el último confinamiento se tire por la borda.”

El grupo dijo que Johnson debería “comprometerse hasta el 8 de marzo solo si la evidencia científica es absolutamente clara de que esto es seguro, y en ese momento no ir más allá de un regreso gradual de niños y jóvenes, con tiempo suficiente para evaluar el impacto antes de pasar a la siguiente fase.”

Al decir que la reapertura escolar afectaría directamente a 10 millones de estudiantes y personal — casi una quinta parte de la población de Inglaterra — el grupo dijo: “Esta no es una pequeña reducción de las restricciones de cierre. Es un paso enorme.”

Entre los signatarios se encuentran la Asociación de Líderes Escolares y Universitarios (ASCL), la Asociación Nacional de Maestros Directores, los principales sindicatos docentes, y Unite, GMB y Unison que representan al personal de apoyo escolar. También firmaron los gobernadores de las escuelas y los representantes de las universidades de sexto grado y de educación superior.

Un compromiso sobre las reaperturas puede permitir que los alumnos de primaria y secundaria que toman exámenes regresen inmediatamente, y que otros estudiantes de secundaria regresen cuando lo permitan la organización de las pruebas.

Geoff Barton, secretario general de ASCL, ha abogado por que las escuelas tengan la posibilidad de retrasar el regreso de todos los grupos etarios, para así poder realizar las pruebas de Covid exigidas por el Gobierno. Los alumnos que obtengan un resultado negativo podrán volver al aula inmediatamente.

En Gales, el primer ministro Mark Drakeford anunció que las escuelas primarias reabrirán al completo el 15 de marzo, después de que los niños de hasta 7 años regresen a partir del día lunes. En Escocia, los niños de hasta 7 años también regresarán a partir del lunes, al igual que los alumnos que se presenten a exámenes. Es probable que otros estudiantes regresen a mediados de marzo.

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