Johnson mantiene la calma pero el gobierno se prepara para lo peor

THE SUNDAY TIMES — DOMINGO, 8 DE MARZO DE 2020

Envían a los ayuntamientos estimados de saldo mortal

Los ministros se están preparando para un posible número de muertes por coronavirus de hasta 100,000 personas mientras tratan de preparar al país para meses de agitación sin propagar el pánico.

Boris Johnson presidirá su segunda reunión del comité de emergencia ‘Cobra’ mañana lunes, donde se espera que expertos médicos recomienden que el gobierno pase formalmente a la segunda fase de la respuesta del gobierno, la de “retraso”.

Esto podría llevar a que más personas trabajen desde casa y a que se produzcan menos reuniones públicas.

Funcionarios en Whitehall la semana pasada comenzaron a describir una cifra de 100,000 como la “estimación central” del número potencial de muertes, según una fuente involucrada en los preparativos, en lugar del peor escenario de 500,000 muertes previamente publicitado si el 80% de la población estaba infectada.

Una unidad del Ministerio de Vivienda ha emitido una guía para los ayuntamientos locales, dándoles a cada uno una cifra sobre cuántas víctimas deben prepararse a tramitar.

El número total no se ha distribuido a los líderes del ayuntamiento para evitar el pánico, pero un segundo funcionario dijo que la cifra de “escenario completo” para las muertes esperadas en todos los consejos era “cercana a 100,000”. Eso incluye a los que probablemente mueran por la gripe estacional, que promedió 17,000 en los últimos cinco años.

Un funcionario involucrado en la planificación dijo: “La estimación central de muertes es de aproximadamente 100,000. Todos se han centrado en el peor de los casos, pero esto es lo que los expertos esperan que suceda. Algunas de esas personas habrían muerto de otras gripes también.”

La cifra es poco menos de la mitad del número de muertes británicas por gripe española en 1918, la peor pandemia moderna. Covid-19 ya ha infectado a 80,000 personas en China, matando a más de 3,000 de su población de casi 1,400 millones. Italia, con una población de 60 millones, ha sufrido más de 200 muertes por unos 5.800 casos. Anoche, Reino Unido tenía 209 casos incluyendo dos muertes.

Un ministro del gabinete confirmó que la cifra de 100,000 fue considerada “correcta” por los expertos. Downing Street no impugnó el total.

El gobierno está tratando de preparar al público sin causar una preocupación generalizada, y los ministros ya están nerviosos por el efecto en la economía de la interrupción generalizada.

En un intento por demostrar que la vida normal debe continuar, el primer ministro y su prometida, Carrie Symonds, asistieron ayer al partido de rugby de la copa Seis Naciones de Inglaterra con Gales en el estadio de Twickenham, y fueron vistos dando la mano a otros espectadores.

Sin embargo, bajo los planes de contingencia radicales que están ahora sobre la mesa:

• Las juntas de examen están elaborando planes para retrasar las pruebas escolares de GCSE y A-Levels, ante las predicciones oficiales de que la epidemia estará en su apogeo a fines de abril y principios de mayo. El período de exámenes comienza el 11 de mayo y dura hasta mediados de junio;

• Los adolescentes que no rindan los exámenes o tengan un rendimiento inferior debido al coronavirus recibirán calificaciones de “consideración especial” en un intento por ayudar a los alumnos que pierdan los exámenes porque se enferman o su escuela está cerrada;

• El canciller Rishi Sunak aprovechará el presupuesto del miércoles para anunciar medidas para combatir el virus y señalar que está preparado para abrir el grifo de gastos si la crisis provoca una recesión;

• Su presidenta Lindsay Hoyle encabezará una reunión mañana de la Comisión de la Cámara de los Comunes, que se prevé prohibirá las visitas al parlamento y todos los viajes oficiales al extranjero por parlamentarios, personal y comités. El presidente favorece el cierre del Parlamento por tres meses si alguien es diagnosticado con la enfermedad en el predio parlamentario;

• El ministro de cultura Oliver Dowden mantendrá reuniones con organismos deportivos mañana para darles últimas recomendaciones, antes de que tomen decisiones sobre cancelar partidos o jugarlos a puerta cerrada. La recomendación médica actual es que hay más posibilidades de contraer el virus viendo partidos en un pub que en un estadio.

Los ministros aún no están dispuestos a contemplar acciones políticamente desagradables recomendadas por los funcionarios. Funcionarios de justicia han elaborado un plan secreto para liberar antes de tiempo a miles de prisioneros de bajo riesgo, en caso de que la epidemia de coronavirus cree una escasez de personal penitenciario, para que puedan usar los escasos recursos para proteger a los condenados más graves.

Robert Buckland, el ministro de justicia, recibió “consejos” sobre las medidas para liberar a delincuentes que cumplan sentencias cortas por delitos menores. Él y otros ministros están “completamente en contra de ese plan”, según una fuente, que dijo: “Tan pronto como los ministros vieron eso, dijeron que no hay forma de que vaya a suceder.”

No obstante, a los altos funcionarios de justicia les preocupa que el personal de la prisión a mínimos no pueda satisfacer las necesidades básicas, como alimentos y seguridad, para los 84,000 reclusos en Reino Unido.

El jueves, el Grupo Científico Asesor del Gobierno para Emergencias acordó que si bien el gobierno trataría de contener el virus, era muy probable que se propagara de manera significativa.

Según la legislación de emergencia, se llevarán a cabo más audiencias judiciales a través de vídeoconferencia, se contratará a 500 empleados adicionales para el centro de llamadas 111 del NHS y se brindará ayuda a los trabajadores en residencias de ancianos. Se espera que alrededor de tres millones de voluntarios ayuden si la pandemia se desata. Los trabajos principales de los voluntarios estarían protegidos por hasta cuatro semanas.

Matt Hancock, el secretario de salud, dijo: “Responder al coronavirus es un esfuerzo nacional masivo, y estoy trabajando con colegas de todo el gobierno para garantizar que tengamos una cuenta de emergencia proporcional, con las medidas correctas para enfrentar los impactos de un brote generalizado de Covid-19.

“Planeamos lo peor y trabajamos para lo mejor, y el NHS está trabajando las 24 horas los 7 días de la semana para combatir este virus. Las llamadas a la línea NHS 111 han aumentado en más de un tercio y ya hemos establecido 500 empleados adicionales para enfrentar este aumento.”

El viernes George Eustice, el ministro de medio ambiente, habló con los directores ejecutivos de los principales supermercados. En respuesta, se eliminarán los horarios que impiden que los vehículos de reparto funcionen tarde en la noche. El gobierno también acordó compartir datos con los supermercados sobre los “puntos críticos” de Covid-19 para que los minoristas puedan asegurarse de que las existencias de alimentos se muevan para mantener un “suministro de alimentos resistente”.

Eustice convocará una nueva reunión con los minoristas mañana para discutir el apoyo a grupos vulnerables que pueden estar aislados, asegurando que las personas mayores y aquellos con niños pequeños continúen teniendo acceso a los alimentos.

Ayer, Tesco introdujo límites máximos de compra para ciertos artículos en sus tiendas después de informes de acaparamiento y “compras por pánico”. Los clientes solo podrán comprar un máximo de cinco paquetes de productos antibacterianos, leche UHT y pasta seca. La cadena minorista dijo que el límite se aplicaría a las compras en internet a partir de hoy.

En otros hechos:

● El Gabinete ha reconocido que las elecciones locales de mayo pueden retrasarse, tal como sucedió en 2001 debido al brote de fiebre aftosa agropecuaria;

● Los negociadores del Brexit han hablado con sus homólogos de la UE acerca de detener las conversaciones si la crisis se profundiza. Las dos partes acordaron no darse la mano la semana pasada.

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